O que é a doença de Alzheimer?

O que é a doença de Alzheimer?

 

Poucos diagnósticos são mais devastadores para as pessoas e suas famílias do que a doença de Alzheimer. O declínio das funções cognitivas é lento e inexorável. Depois que os sintomas aparecem pela primeira vez, as pessoas geralmente vivem de seis a 10 anos em um estado cada vez mais dependente. E há pouco que pode ser feito para deter a doença, embora alguns tratamentos podem abrandar brevemente o agravamento dos sintomas.

A doença de Alzheimer é a causa mais comum de demência – um distúrbio cerebral que envolve um declínio na memória e um pensamento que interfere na capacidade de realizar atividades diárias. À medida que a doença avança , a pessoa sofre de níveis declinantes de neurotransmissores, que carregam mensagens entre bilhões de cérebros

As células cerebrais começam a morrer. Muitas conexões entre os neurônios, que são cruciais para a memória e outras funções mentais, também desaparecem. Na doença de Alzheimer avançada, a perda dramática de neurônios realmente faz com que o cérebro encolha.

Não existe cura para a doença de Alzheimer. Mas o diagnóstico precoce é importante, uma vez que as drogas que podem retardar sua progressão são mais eficazes quando tomadas no início da doença. Além disso, o diagnóstico precoce pode permitir que as pessoas com a condição e seus cuidadores, tomem decisões importantes sobre o futuro e façam adaptações para minimizar o estresse, ao mesmo tempo em que otimizam a segurança e a qualidade de vida.

Enquanto a pesquisa de novos tratamentos ainda está em andamento, outros estudos  já deram aos profissionais de saúde uma melhor compreensão das maneiras de melhorar a vida diária das pessoas com Alzheimer.

Uma história surpreendente

A medicina  costumava considerar a doença de Alzheimer uma doença rara que atingia  a meia-idade. Esta suposição foi baseada em um relatório publicado em 1907 por um médico alemão chamado Alois Alzheimer. Quando ele realizou uma autópsia no cérebro de um paciente de 51 anos que havia morrido depois de sofrer demência grave, ele encontrou um material pegajoso entre células do cérebro e fios torcidos dentro das células. O material pegajoso é agora conhecido como placa amilóide, e as fibras retorcidas, como emaranhados neurofibrilares. As placas e os emaranhados são considerados ainda como as duas características da doença de Alzheimer dentro do cérebro de uma pessoa afetada.

Como o paciente do Dr. Alzheimer tinha apenas 51 anos,  considerou-se  a doença de Alzheimer como uma doença rara. Em contraste, acreditava-se que a “demência senil” em pessoas com mais de 65 anos era um desenvolvimento normal que foi causado pelo “endurecimento” das artérias cerebrais (aterosclerose cerebral). Ambas as crenças provaram ser imprecisas. A doença de Alzheimer não é rara, mas também não é um sinal de envelhecimento normal.

As atitudes começaram a mudar nos anos 70. Evidências acumuladas nos estudos de autópsia revelaram que as placas amilóides e os emaranhados neurofibrilares eram comuns em adultos mais velhos com demência, sugerindo que a doença de Alzheimer era, de fato, a causa mais comum de demência em pessoas idosas.

Com a publicação de 1984 de critérios diagnósticos para a doença de Alzheimer e outras demências irreversíveis, o diagnóstico ficou mais frequente. Novas e sofisticadas técnicas de varredura cerebral podem mostrar anormalidades características, podendo levar a um diagnóstico mais precoce.As empresas farmacêuticas estão desenvolvendo drogas que podem bloquear o curso destrutivo da doença, fornecendo razões para a esperança.

O risco de Alzheimer aumenta de forma constante com a idade. Cerca de 10% a 15% das pessoas com 65 anos ou mais têm demência devido à doença de Alzheimer e cerca de 30% a 45% das pessoas com 85 anos ou mais são afetadas. Cerca de 80% das pessoas com demência devido à doença de Alzheimer são idades 75 ou mais velhos. Hoje, estima-se que 5,2 milhões de americanos têm Alzheimer. Se nenhum tratamento eficaz ou meios de prevenção for encontrado, esse número poderia subir até 13,8 milhões até 2050.

 

Este artigo foi escrito por Roque Marcos Savioli

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